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The Electronic Journal of Communication / La Revue Electronique de Communication

Volume 10 Numbers 3 and 4, 2000



Annis G. Golden
Rensselaer Polytechnic Institute


Volume 10 Numbers 3 and 4, 2000

Communication Perspectives on Work and Family: Editor's Introduction

Work and family, while a well established area of scholarly inquiry in sociology and psychology, has received much more limited attention from an explicitly communication perspective. A communication perspective, however, holds great promise for uncovering new insights into managing work and family. Traditional work and family research has been outcome oriented: workplace accommodations as an organizational response to work-family conflict, individual role conflict and strain, household division of labor, work-to-home and home-to-work spillover. In contrast, a communication perspective emphasizes process, interaction, and meaning. As demonstrated by the articles in this issue, a rich new variety of work and family concerns come into focus through the lens of communication:

  • the communicative maintenance and breaching of boundaries between work and family that takes place in the context of the workplace
  • the interpretive dance that employees and their supervisors engage in to manage conflicts between official and unofficial messages about the proper relationship between work and family
  • the positive and negative interpretations of the role of new information and communication technologies in managing work and personal life
  • the characteristics of computer mediated communication that contribute to the impact of full-time teleworking on workers and the organizations that employ them
  •  the reflexive relationship between gender and communicative practices in the workplace that construct the relationship between work and family
  • the ideology of individualism reflected in the discourse of working parents and its potential conflict with workplace accommodations designed to resolve to work-family conflict
Within a communication framework, work and family emerges as an exemplar of the blurring of public and private life in contemporary American society, along with our ambivalent response to this phenomenon. A communication perspective foregrounds the contested nature of the meanings that we attach to integrating family into the workplace and bringing work into the home space. Accordingly, the articles that follow reflect the diversity of interpretive frameworks available in our culture for understanding work, family, and how they relate.

The articles by Jorgenson and Farley-Lucas bring two different theoretical frameworks to representing and analyzing women's experiences in the workplace. Both articles offer richly nuanced renderings of women's strategic use of communicative practices to survive and thrive in workplaces that have been constructed around an ideology of “separate spheres.” Jorgenson's study, which focuses on women engineers, examines the ways in which women in a strongly masculine work culture resist efforts by their male coworkers and supervisors to incorporate gender into professional interactions. In contrast, Farley-Lucas foregrounds the ways in which women subvert the suppression of motherhood in the workplace.

Kirby's and Golden's articles both demonstrate, although in two quite different ways, that the resolution of work-family conflict is not simply a matter of well designed workplace accommodations. Kirby's article focuses on communication in the workplace, and the challenge employees face in managing supervisors’ contradictory messages on using work-family programs. Golden's analysis of parents' accounts of their arrangements for managing work and family contends that the site of work-family conflict can be located as much within the individual as in the workplace. Respondents’ accounts reflect a dynamic dialectic of autonomy and relatedness, as well as an ideology of individualism that raises questions about the universal efficacy of employer-sponsored “solutions.”

Mallia and Ferris review of the literature on telework concludes that computer mediated work in the home is far from the panacea for work-family conflict that was envisioned when such arrangements first began to appear in the 1980s. More research on the impact of teleworking on individuals, the organizations that employ them, and their families is called for to determine how this strategy can be best implemented to minimize negative effects and maximize advantages. Avery and Baker's qualitative study of infomated householders in Australia sounds a generally more positive note regarding the impact of information and communication technologies (ICT) on managing work and personal life. Their respondents embraced ICT, construing it as an instrument for expanding control and improving efficiency in daily living.

I would like to thank Teresa Harrison for the invitation to edit this issue, for her guidance throughout the process, and for providing a forum to present a collection of articles on work and family with a specifically communication perspective. I would also like to thank the individuals who served as reviewers for this issue: Brenda Allen, Elizabeth Bell, Patrice M. Buzzanell, Kathleen Galvin, Wendy Leeds-Hurwitz, Glen Stamp, Timothy Stephen, Beverly Davenport Sypher, Lynn Turner, and Gail G. Whitchurch. As this collection demonstrates, multiple perspectives within communication studies can serve as fruitful starting points for the study of work and family, including organizational, computer mediated, and family communication, language and social interaction, and the social impact of new communication technologies. I hope that this issue will encourage increased attention to this subject by the communication discipline, as well as greater recognition of the value of a communication perspective by the larger work and family research community.

Annis G. Golden

Rensselaer Polytechnic Institute

La vie professionnelle et familiale dans l'optique de la communication: Introduction du redacteur

De nombreuses etudes ont ete faites en sociologie et psychologie sur la vie professionnelle et familiale; en revanche une perspective de ces phenomenes sous l'angle de la communication a ete trop souvent negligee. La saisie de ce probleme concernant la vie professionnelle et familiale s'en trouverait grandement facilitee par le recours a la methode dite de la perspective par voie de communication. Traditionnellement les etudes sur la vie active et la famille ont avant tout mis l'accent sur les effets: l'amenagement du poste de travail dans le but de minimiser les conflits entre la vie active et la vie familiale, les conflits et la fatigue nerveuse chez l'individu, la repartition des taches a la maison, l'imbrication des trajets du domicile au lieu de travail et vice versa. En revanche la methode dite de la perspective dans l'optique de la communication met l'accent sur le processus, l'interaction et la signification. Comme le demontrent les articles de ce numero de la Revue electronique de la communication, toutes sortes de questions sur la vie professionnelle et familiale se posent a travers le prisme de la communication.

  • Le maintien de la communication et le franchissement des barrieres qui separent la vie active et la vie familiale en milieu bureaucratique.
  • La valse-hesitation des employes et de leurs surveillants sur les mesures appropriees a prendre dans le cas d'arbitrages de conflits que les messages officiels et non officiels ont releves a propos des rapports qui devraient regir la vie active et familiale,
  • Les interpretations positives et negatives du role des nouvelles techniques de communication et d'information dans l'amenagement du poste de travail et de la vie familiale.
  • Les caracteristiques de la communication assitee par ordinateur qui font ressortir les influences qu'exerce sur les travailleurs et les entreprises qui les emploient le teletravail a plein temps.
  • Les interactions langagieres dans un contexte institutionnel entre les sexes en milieu bureaucratique qui determinent les liens entre la vie professionnelle et familiale.
  • L'ideologie de l'individualisme telle qu'elle se manifeste dans le langage que tiennent les membres actifs de la famille et le conflit que peut engendrer l'amenagement du poste de travail dont l'objectif est pourtant de resoudre les conflits d'exigences.
Dans un contexte de communication on constate que la vie professionnelle et la vie familiale s'imbriguent de plus en plus, et illustrent bien les limites floues et imprecises qui existent entre la vie privee et la vie active dans la societe contemporaine etasunienne ainsi que les reactions equivoques que ce phenomena suscite. La theorie de la perspective sous l'angle de la communication met en exergue les difficultes d'interpretation de l'integration de la vie fainiliale dans le milieu bureaucratique ou dans celui du teletravail a domicile. Les article suivants font donc ressortir les diverses interpretations que l'on propose afin de comprendre les rapports qui lient la vie active a la vie professionnelle.

Jorgenson et Farley-Lucas dans leurs articles proposent deux analyses theoriques differentes des experiences vecues par des femmes sur le lieu de travail. Dans les deux articles les auteurs orientent leurs reflexions tres nuancees sur les pratiques de communication employees par les femmes pour se maintenir et reussir dans un milieu professionnel ou la separation des taches est erigee en ideologies. L'etude que fait Jorgenson porte sur le comportement de femmes ingenieurs dans un contexte a orientation masculine. Cette etude montre de quelle facon les femmes s'opposent aux efforts de leurs collegues de travail et de leurs surveillants de mettre en cause l'activite feminine dans les spheres professionnelles. Par contre Farley-Lucas nous fait voir de quelle maniere les fenimes veulent a tout prix maintenir leur role de mere dans la vie professionnelle.

Dans leurs articles Kirby et Golden demontrent, chacun a sa facon, qu'un amenagement du poste de travail, aussi bien concu qu'il soit, ne resout pas necessairement le conflit entre la vie familiale et l'activite professionnelle. Kirby met l'accent sur le role de la communication en milieu bureaucratique et sur les difficultes rencontrees dans les decisions contradictoires prises par la direction en ce qui conceme la mise en place de dispositions pour regler les situations conflictuelles entre la vie professionnelle et familiale. Golden analyse le rapport soumis par les parents qui contient les dispositions prises pour concilier la vie active et familiale, et conclut que les mentalites aussi bien que les situations professionnelles sont sources de conflit. Le rapport des personnes interrogees fait etat d'une dialectique dynamique d'autonomie et de dependence ainsi que d'une ideologic fondee sur l'individualisme. Ce rapport met en doute l'efficacite des solutions preconisees par la direction.

Mallia et Ferris font un tour d'horizon des textes qui traitent du sujet du teletravail et concluent que le teletravail a domicile mediate n'est pas la panacee au conflit que posent la vie professionnelle et la vie familiale ainsi qu'on l'avait espere quand de tels arrangements furent mis en place dans les annees 80. Il s'avere necessaire de continuer a etudier l'influence qu'exercent sur le teletravail les individus et les entreprises qui les emploient ainsi que leur famille pour savoir quelle strategic mettre sur pied afin de minimiser les effets negatifs et maximiser les avantages. L'etude qualitative faite par Avery et Baker portant sur les menageres australiennes ferues d'informatique affiche un optimisme plus marque quant a l'influence des techniques d'information et de communication sur la vie privee et professionnelle. Les personnes interrogees se rallierent d'emblee aux techniques d'information et de communication, s'en servant pour mieux gerer le quotidian.

Je tiens a remercier Madame Teresa Harrison de son invitation a diriger la redaction de ce numero de la Rec, de son aide precieuse qui nous a permis de mener a bien cette tache et de sa gracieuse collaboration a mettre a notre disposition une tribune a une serie d'articles qui traitent de la vie familiale et professionnelle dans une optique specifique de la communication. J'aimerais egalement remercier ceux qui ont bien voulu prendre en charge la lecture et la mise au net des textes: Brenda Allen, Elizabeth Bell, Patrice M. Buzzanell, Kathleen Galvin, Wendy Leeds-Hurwitz, Glen Stamp, Timothy Stephen, Beverly Davenport Sypher, Lynn Turner et Gail G. Whitchurch. Comme on peut s'en rendre compte dans cette serie d'articles, on releve de multiples perspectives contenues dans des etudes de la communication qui peuvent servir de point de depart a une etude de la vie professionnelle et familiale. Dans cette etude figurent la communication organisationnelle, mediatee et familiale, le langage et les interactions sociales, et enfin, les nouvelles techniques de la communication. J'espere que ce numero de la REC incitera les specialistes de la communication a porter un interet croissant a ce sujet et ceux qui etudient la vie familiale et professionnelle a reconnoitre le bien-fonde de la methode de la perspective vue sous l'angle de la communication.

Annis G. Golden

Rensselaer Polytechnic Institute


Jane Jorgenson
University of South Florida

Abstract.  The reluctance of many workers to take advantage of flexible work schedules and other discretionary benefits is evidence of the continuing influence of "separate spheres" ideology and other traditional value premises in contemporary organizations. This article uses the concepts of "frame" and "framing" to examine the interpretive context of work and family practices in the lives of female engineers, a group whose occupational culture informally maintains a strong bifurcation of public and private domains. Drawing on qualitative interviews with twelve women who are engineers and mothers, this article examines the ways they negotiate various interrelated cultural and institutional expectations in their efforts to create a socially approved, professional identity.

Pour une interpretation des conflits crees par l'imbrication de la vie active et la vie familiale dans la sphere de travail de la femme. Tres peu d'employes sont enclins a profiter des horaires de travail et d'autres avantages mis a leur disposition par leurs entreprises. Cette repugnance prouve bien, s'il en etait encore necessaire, que l'influence de l'ideologie des spheres de travail separees et des valeurs traditionnelles ne cesse de se faire sentir au sein des entreprises. Cet article a recours au concept de categorisation et de delimitation dans le but d'analyser et d'interpreter la vie active et la vie familiale de femmes ingenieurs, un groupe de cadres dont le milieu professionnel se situe au carrefour de la vie privee et de la vie publique. En s'inspirant d'entretiens obtenus aupres de douze femmes ingenieurs et meres de famille, cet article analyse la facon dont ces femmes se meuvent dans le dedale culturel et institutionnel de leurs aspirations dans le dessein de se forger une identite professionnelle acceptable. 


Bonnie S. Farley-Lucas
Southern Connecticut State University

Abstract.  This article investigates women's experiences regarding the intersection of motherhood and organizational participation. Gendered practices governing parenting and career responsibilities, discriminatory organizational practices, and pervasive assumptions that working mothers are less reliable, less committed, or less professional than their childless colleagues contribute to subordination in work and family domains. Critical and feminist perspectives on organizational communication highlight systems of control and resistance and suggest approaches for exposing discriminatory practices.

Methods emphasizing feminist principals and affirming women's voices were employed. First, depth interviews with seventeen women representing a spectrum of "standpoints" were conducted. Transcripts were subjected to textual analysis. Next, in order to obtain interpretive validity, five of the women participated in a focus group discussion regarding initial findings. Field notes on process and relational concerns were also analyzed.

Three central themes will be explicated here. "Children in the Workplace" relates to participants' experiences with "bringing" children into the workplace - physically, electronically, and symbolically. "Speaking of Motherhood" concerns "family talk" and the conversations serving as primary vehicles for bringing children to work. "Supervising Motherhood" concerns supervisory patterns and interactions women use in interpreting whether or not to edit ties to motherhood. Discussion of findings focuses on the fluidity of working mothers' "public" and "private" experiences, identity expressions in the workplace, self-serveillance and control, and implications for further inquiry.

Presence et absence du role de la mere: Interaction du bavardage familiale et la qualite de mere sur les lieux de travail. Cet article a pour objet l'etude des experiences des femmes, meres de famille, dans leurs rapports professionnels. Les pratiques fondees sur le role des sexes au sein de la famille et dans la sphere professionnelle, les pratiques discriminatoires auxquelles elles sont en butte au sein de l'entreprise, les presomptions que les meres de famille sont moins serieuses, moins appliquees et moins consciencieuses que leurs collegues sans enfants contribuent a leur inferiorisation sociale aussi bien dans la sphere professionnelle que dans la sphere domestique. A partir de perspectives feministes et critiques, on met en exergue les jeux de domination et de resistance, et on propose des methodes pour mettre au jour certaines pratiques discriminatoires.

On a recours a des methodes qui soulignent les principes feministes et qui font entendre la voix des femmes. On a tout d'abord mene une enquete aupres de 17 femmes constituent un echantillon representatif. On a ensuite procede a un depouillement systematique et a une lecture critique des transcriptions des entretiens. Ensuite, afin d'etablir la validite de l'interpretation, on a demande a cinq femmes de prendre part a une discussion centree sur les principales theses degagees des transcriptions. On a egalement analyse les annotations relatives aux procedes employes et aux rapports referenciels.

Nous donnons une explication rationnelle de trois themes: << Les enfants en milieu bureaucratique>> se rapporte aux femmes qui amenent leurs enfants sur le lieu de travail, soit physiquement, soit electroniquement, soit symboliquement; << A propos du role de la mere>> traite des bavardages et des conversations au bureau dont les enfants forment le sujet; <> a trait aux meres de famille, femmes cadres qui adoptent des positions ambigues dans leurs rapports avec leurs collegues au point ou elles ne savent plus quel parti prendre. La discussion des conclusions des travaux porte sur la fluidite des experiences privees et publiques des meres de famille dans la vie active, sur la manifestation de leur identite en milieu bureaucratique, sur la necessite de se surveiller et de se dominer et sur la possibilite de continuer a etudier le sujet. 


Erika L. Kirby
Creighton University

Abstract. Work-family benefits are of growing importance in terms of personnel policies. However, limited research addresses howcommunication impacts whether or not organizational members will utilize the work-family programs available to them. After describing work-family programs and the role of the supervisor in their implementation, I discuss how a communication-centered research perspective can further existing knowledge of work-family issues. I report results of an interpretive study conducted at" Regulatory Alliance" to examine communicative constructions about work-family programs, concentrating on the facet of supervisory support. The first theme explores the "mixed," or conflicting, messages that supervisors often sent about work and family through their ongoing implementation of work-family programs amidst organizational constraints such as frequent deadlines and a team-based culture. These constraints often called for supervisors to make "judgment calls" about work-family program implementation, which they made while at the same time trying not to set a precedent they might regret. As a result, supervisors at Regulatory Alliance communicated a philosophy of "always fair if not always consistent" that comprised the second theme. I conclude by discussing the implications of this study, including the potential impact of communicative interactions on policy utilization.

Dois-je faire ce que vous me dites de faire ou dois-je faire ce que vous faites: Ambiguite a propos des responsabilites families et professionnelles. Il ne fait aucun doute que les avantages que procurent la vie familiale et la vie active comptent pour beaucoup. Quelques rares etudes se sont penchees sur le probleme de la communication dans le choix que les employes d'une entreprise font des programmes sociaux mis a leur disposition. Apres avoir fait l'analyse de ces programmes et du role que les directeurs jouent dans leur execution, j'explique de quelle facon il est possible d'accroitre nos connaissances des problemes souleves par la vie familiale et professionnelle a partir d'une perspective de recherche axee sur la communication. Je rapporte les resultats d'une etude interpretative faite au centre "Regulatory Alliance" dans le but d'examiner les constructions communicatives contenues dans les programmes sociaux en mettant l'accent sur la participation active de la direction. J'aborde d'abord le theme de l'ambiguite qui existe dans les ordres et contrordres que donnent les superieurs qui d'une part veulent respecter les clauses du programme, mais qui, d'autre part, se trouvent frequemment dans l'obligation de respecter des delais et qui se heurtent a une mentalite de travail en equipe. Au vu de ces exigences, le superieur est souvent amene a faire une entorse au programme par des decisions exceptionnelles tout en esperant que ces prises de position ne creent pas de precedent. Aussi les superieurs au centre "Regulatory Alliance" donnent-ils l'impression d'un accommodement fonde sur la formule "Toujours juste, mais pas toujours consequent", formule qui constitue le deuxieme theme. En resume cette etude comporte des consequences parmi lesquelles on peut citer l'enfluence possible des interactions communicatives dans la mise en oeuvre d'une politique. 


Annis G. Golden
Rensselaer Polytechnic Institute

  Abstract. Discourse analysis was combined with the grounded theory method to analyze in-depth interview accounts of arrangements for managing work and family obtained from parents with young children. Respondents included 24 individuals (representing 12 couples, who were interviewed both conjointly and individually) representing a variety of occupations and childcare arrangements. Six interpretative repertoires emerged from respondents’ accounts: “family first,” “call me irreplaceable,” “emotional intimacy with children,” “parents have needs too,” “other care is good care,” and “work and selfhood.” The repertoires presented a two-domain structure, repertoires of “the self” and repertoires of “the other.” Analyzed collectively, the domains and repertoires reflected dialectics of autonomy and intimacy, and enterprise and relatedness, as well as an ideology of individualism. The potential for conflict between public programmatic solutions for work-family conflict and the meanings for work-family arrangements expressed in private discourse within the family was examined. 

Ce qui se dit lorsqu'on parle de la vie active et de la vie familiale: Une analyse de recits rapportes par des parents. Afin d'analyser les recits rapportes par des parents que l'on a obtenus lors d'entretiens, on a eu recours simultanement a la methode d'analyse de discours et a la methode de la theorie des causes fondamentales. 24 personnes (12 couples furent interviewes) provenant de diverses professions et dont la garde des enfants varie ont ete interrogees. On a releve des recits des personnes interrogees six leitmotive. "La famille passe avant tout>", "Vous ne pouvez pas vous passer de moi", "L'attachement maternel", " N'oublions pas les parents", "Le souci d'autrui est notre souci", "Le travail et la pleine realisation de soi". Les leitmotive se divisent en deux spheres: les leitmotive du moi et ceux d'autrui. Si on les analyse dans leur ensemble, on degage une argumentation d'ou emanent autonomic et intimite, esprit d'initiative et interdependence ainsi qu'individualisme. On a analyse les possibilites de conflits qui peuvent surgir lorsque l'on propose publiquement des solutions pragmatiques pour regler les problemes poses par l'imbrication de la vie active et de la vie fainiliale. 


Karen L. Mallia
Independent Advertising Consultant

Sharmila Pixy Ferris
William Paterson University

  Abstract. Telework (or using computers, modems, and faxes to work at a location geographically removed from a central office site) is a growing trend in today's work world, and is increasingly seen as an answer to the issues of balancing family and work. Yet a focused consideration of the impact of telecommuting on individuals and organizations does not currently exist. After reviewing both empirical research and popular writings on the effects of telecommuting on individuals and organizations, the authors of this paper conclude that telework may have a far greater impact on the nature of organizations, the nature of work, and the nature of human relationships than has been conceived thus far. Telework calls for a fundamental re-thinking of organizational practices and individual roles and responsibilities. Not only does telework call for individuals to re-think every aspect of work, from their own identity and work and home roles, to psychological and compensatory issues, but it necessitates that organizations using telework fundamentally rethink and restructure the traditional organizational structure and work practices.

Le teletravail: Son impact sur les individus et les entreprises. Le teletravail (l'utilisation d'ordinateurs, de modems et de la telecopie par un individu dont le poste de travail est delocalise) prend de plus en plus d'ampleur dans le monde du travail et passe pour une panacee sociale aux containtes imposees par la vie active et la vie familiale. On n'a cependant fait aucune etude serieuse sur l'inflence qu'exerce le telependulaire sur les individus et les organisations. Apres avoir fait un tour d'horizon des travaux empiriques et des ecrits de vulgarisation se rapportant aux effets du telependulaire sur les individus et les organisations, les auteurs de cet article concluent que l'influence du teletravail sur la nature des organisations, du travail et des rapports humains a ete grandement sous-estimee jusqu'a present. Le teletravail exige une reorientation de la reflexion sur les pratiques organisationnelles, le role de l'individu et ses responsabilites. Non seulement le teletravail oblige les salaries a redefinir tous les aspects du travail (reevaluation de leur propre identite, roles aussi bien dans la vie active que dans la vie familiale, besoins psychologiques ainsi que indemnites compensatoires), mais il incombe egalement aux organisations utilisant le teletravail de repenser et de remanier les structures traditionnelles du travail. 


Gayle C. Avery
Macquarie University

Ellen Baker
University of Technology, Sydney

Abstract. This study explores how households use information and communication technology (ICT), the meanings ICT has for household members, and how their lives are being affected. In-depth interviews were conducted in Australian forefront user ('infomated') households. Sixmajor themes emerged: technology erases boundaries between home and work; people compartmentalize activities to shore up the work/non-work boundaries; motivations for household ICT extend beyond work; technology changes the social dynamics in the household; constant contactability becomes an achievable, high priority goal; ICT provokes negative emotions and concerns. The households actively, and often creatively, use these technologies to make their lives easier and enrich them. Basically people seem satisfied with their technologies, although households are still struggling to control and adjust to perceived negative impacts. The findings may provide guidance for households considering ICT adoption.

Maitrise des techniques d'information et de communication dans les menages australiens. Cette etude porte sur la facon dont les menages font usage des techniques d'infonnation et de communication (TIC), les significations qu'elles peuvent avoir et la maniere dont elles conditionnent leur existence. Des enquetes menees aupres de menages australiens ferus d'infortnatique font apparaitre l'existence de cinq themes principaux: Le developpement des techniques tend a rapprocher le poste de travail et le domicile, on segmente les activites dans le but de mieux delimiter l'espace-travail et l'espace-domicile, les menages portent un interet croissant aux TICs en dehors de l'espace-travail, l'innovation technique modifie les rapports sociaux dans les menages, le besoin d'etre en contact devient chose possible et s'accentue et les TICs provoquent des reactions negatives et des inquietudes. Les menages ont recours a ces techniques d'une facon active et souvent inventive pour se faciliter Inexistence et en vue d'un enrichissement personnel. Dans l'ensemble les gens semblent satisfaits de ces nouvelles techniques bien que les menages cherchent a maitriser et a attenuer ce qu'ils estiment etre des infuences nefastes. Les resultats de cette etudes pourraient servir de guide aux menages qui songent a adopter les techniques d'infonnation et de communication. 

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