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Electronic Journal of Communication Volume 11 Number 2, 20001
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The Electronic Journal of Communication / La Revue Electronique de Communication

Volume 11 Number 2, 2001



Joseph Schmitz
University of Tulsa


Volume 11 Number 2, 2001

Editor's Introduction
Community Networking: Mapping the Electronic Commons

    Advances in communication technology almost inevitably give rise to utopian dreams that "today's next big something" will transform society (Doheny-Farina, 1996).  But existing social structures resist structural  changes and unintended consequences often dash early hopes.  We now have the historical perspective to more carefully evaluate the underlying processes and consequences that community networks entail.

    The first community networks were zealous projects to diffuse the benefits of computer-based communication to local communities. Entrepreneurial founders like Tom Grundner (Cleveland Free-Net), Frank Odasz (Big Sky Telegraph), and Ken Phillips (Santa Monica PEN) sought to "electronically" recreate social and political discourse within their local communities¨well before Putnam (1995) decried the loss of social capital in modern life.  This agenda stands in stark contrast to an increasing dominance of contemporary society by formal organizations that, while marvelously efficient and effective, relentlessly and narrowly pursue the ends of influential stakeholders (Scott, 1998). Community networks ¨in contrast¨ strive to enhance the more complex, often contradictory, rich mosaic of goals that "natural persons" so often have and formal organizations so often lack.

    During the past fifteen years the basic structures of community networks have diffused to about three hundred and fifty local
communities, usually centered within the most technically sophisticated areas.  If we relax our definition of "community network" and include virtual communities that link persons who share interests but not specific locales, these entities become so numerous as to be uncountable.  Early descriptions [including my own] of more traditional community networks frequently feature uncriti cal accounts by academics and practitioners who have vested interests in "finding" a new big thing.  And these first accounts typically emphasized the advantages of new communication tools to build community while they failed to critically assess the fundamental relationships among technologically driven change efforts and preexisting social structures.

    The present community network special issue provides more distanced, balanced, and dispassionate assessments of these phenomena.  It includes papers from distinguished authors who combine personal experience in community networking with academic expertise in the social fabric of communities and in communication technology.

    The first paper describes the central phenomena and goals that characterize community networks; the second offers ways to get at the rich, layered, sets of interpersonal and mediated interactions that underlie communities.  In the first paper, Doug Schuler provides a framework that identifies many distinctive attributes of community networks.  He then argues that it is critical to foster such geographically centered, non-commercial Internet venues to help humans collaborate in their mundane lives.  Sorin Matei and Sandra Ball-Rokeach describe their sweeping study to map the varied mediated and unmediated relations within a large metropolis.  These authors have used multiple Los Angeles neighborhoods, multiple methods, and multiple
samples in powerful ways to study the complex local social relations that employ both new and traditional media.

    The next two papers let us compare many different localized community networks to non-local web "virtual community" counterparts. Each author develops a classification system that transcends any one locale or technical design.  Philip Thompsen compares the twelve community networks that the Corporation for Public Broadcasting funded during 1994.  His cross-site, longitudinal strategy enables him to identify successful project attributes -- knowledge critical to academics  and practitioners.  Sally McMillan uses an expanded definition of community that includes virtual community as she investigates the nature
of "community" in the context of health-related web sites.  By examining the content and interaction of almost 200 different health-related web sites, McMillan develops a typology that helps distinguish sites that may foster virtual community from those that may not.

    The next paper by Scott Patterson and Andrea Kavanaugh uses the remarkably successful Blacksburg Electronic Village as a setting to  examine Markus' Critical Mass Theory of new media.  Because Blacksburg has the greatest level of community network adoption to date, these scholars are uniquely placed to examine Markus' propositions and their implications about creating social change and social capital.

    Finally, the last paper by Philip Auter, also a study of an early experiment in electronic community, tells us about the demographic characteristics and activities of those using of a local newspaper's bulletin board system.  Interestingly, the technologically savvy early adopters of this system spent much of their time using chat rooms provided for user to user communication.

    I would like to thank each author of the manuscripts submitted to this special issue for their patience and their scholarship.  Thanks go also to the 13 anonymous reviewers and to Lori Collins-Jarvis for her help when we began this venture and for her continued assistance. Lastly, Teresa Harrison, Managing Editor of EJC/REC, provided unwavering support and wise advice from the beginning to the end of the present project.  She deserves my lasting gratitude.


    Doheny-Farina, S. (1996).  The wired neighborhood.  New Haven:  Yale University Press.

    Putnam, R. D. (1995).  Bowling alone:  America's declining social capital.  Journal of Democracy, 6 [1], 65-78.

    Scott, W. R. (1998).  Organizations:  Rational, natural, and open systems.  (4th ed.).  Upper Saddle River, NJ:  Prentice Hall.

Joseph Schmitz
University of Tulsa

Introduction du redacteur
  Les reseaux communautaires:
    La mise en place de traces electroniques communautaires

    Les percees technologiques dans le domaine de la communication font presque inevitablement esperer qu'une nouvelle decouverte transformera la societe (Doheny-Farina, 1996).  Malheureusement les structures sociales tendent a resister aux changements, et des consequences imprevues decoivent au debut l'attente des specialistes.  Nous pouvons a present dans une perspective historique mesurer le processus et les suites que la mise en reseau d'une communaute entraine.

    Les premiers reseaux communautaires avaient pour objet de repartir les bienfaits de la communication informatisee entre les membres des communautes d'une region.  Des fondateurs d'entreprises tels que Tom Grundner (Cleveland Free-net), Frank Odasz (Big Sky telegraph), et Ken Phillips (Santa Monica PEN) chercherent a recreer electroniquement un discours social et politique au sein de leur communaute locale bien avant que Putnam ne deplorat la perte du capital social dans la vie moderne.  Ce programme s' oppose radicalement a la domination croissante de la societe contemporaine par des institutions qui, avec acharnement et dans un esprit de clocher, defendant les interets des depositaires d'enjeux sans que l'on puisse pour autant nier leur efficacite et leur succes (Scott, 1998) En revanche les reseaux communautaires s'efforcent d'assouvir les multiples besoins complexes mais egalement contradictoires que les << personnes naturelles>> ont et que les institutions ne sont pas a meme de satisfaire.

    Ces derniers quinze ans, les structures de base des reseaux  communautaires se sont etendues dans environ trois cent cinquante communautes regionales situees dans les coins les plus fortement techniquement avances.  Si nous donnons une acception plutot large au terme <<reseau communautaire>> et que nous y incluions les communautes virtuelles qui relient des personnes ayant des interets en commun mais pas forcement localisees dans des endroits specifiques, on s'apercoit
que ces entites atteignent des quan tites inombrables.  Dans les descriptions precedentes de reseaux communautaires (y inclus la mienne) plus traditionnelles on ne trouve guere de rapports favorables rediges par les specialistes universitaires qui ont tout interet a faire une decouverte sensationnelle.  De plus, ces premiers rapports ne manquent pas de faire ressortir les avantages de ces nouveaux outils de la communication pour construire des communautes tout en negligeant d'evaluer les rapports de force qui existent entre l'imposition d'une evolution technique et les structures sociales preexistantes.

    Ce numero special sur les reseaux communautaires contient des articles qui traitent de ce phenomene d'une facon impartiale, objective et sans parti pris.  Certains de ces articles proviennent d'auteurs connus pour leur experience personnelle dans la sphere des reseauxs communautaires et pour leurs connaissances du tissu social des communautes et de la technologie de la communication.

    Le premier article decrit les phenomenes centraux et les objectifs qui determinent les reseaux communautaires; dans le deuxieme article nous y decouvrons les moyens d'atteindre les multiples couches ou foisonnent les interactions interpersonnelles et mediatiques qui traversent les communautes.  Dans le premier article Doug Schuler presente un schema qui permet au lecteur de degager les particularites des reseaux communautaires.  Il prend ensuite position pour l'etablissement de tels sites Internet, bie n situes et debarrasses de toute publicite afin d'aider les gens a s'entraider dans leur vie quotidienne.  Sorin Matei et Sandra Ball-Rokeach decrivent leurs travaux dans lesquels ils schematisent les diverses relations mediatiques et non mediatiques qui se cotoient au sein d'une grande ville.  Ces auteurs se sont servis de plusieurs quartiers de Los Angeles, de plusieurs methodes et de bien des echantillons d'une facon convaincante afin d'etudier les rapports sociaux complexes qui existent dans un milieu q ui a recours aux nouveaux medias ainsi qu'aux medias traditionnels.

    Les deux articles suivants nous permettent de confronter differents reseaux communautaires locaux et leurs homologues virtuels situes sur le w3.  Chaque auteur developpe un systeme de classification qui depasse le cadre d'une region et surpasse toute stylique technique.  Philip Thompsen compare entre eux les douze reseaux communautaires que la <<Corporation for Public Broadcasting>> a fondes depuis 1994.  Sa strategie longitudinale de sites croises lui permet d'identifier des proprietes de projets qui o nt fait leur preuve --- des connaissances qui s'averent tres utiles aux universitaires et aux specialistes.  Sally McMillan donne une definition plutot large au terme << communaute>>, y incluant par la meme occasion la communaute virtuelle tout en etudiant la nature d'une communaute dans le contexte des sites w3 qui traitent de la sante.  Apres avoir examine le contenu et les interactions de pres de 200 differents sites w3 traitant de la sante, McMillan developpe une typologie qui permet de departager les sit es qui favorisent la creation de communautes virtuelles et ceux qui ne le font pas.

    Dans l'article suivant Scott Patterson et Andrea Kavanaugh se servent du remarquable village electronique comme mise en scene afin d'etudier les effets de la theorie de la masse critique de Markus dans les nouveaux medias.  Parce que Blacksburg a eu jusqu'a present le plus de succes a faire adopter des resaeux communautaires, les specialistes sont bien places pour examiner les propositions de Markus et d'en tirer les conclusions qui pourraient entrainer des changements dans la societe et servir a la creation d'un capital social.

    Pour terminer, le dernier article de Philip Auter, qui est egalement une etude d'une experience vecue dans une communaute electronique, traite des caracteristiques demographiques et des activites de ceux qui ont recours a un systeme de tableaux d'affichage d'un journal regional.Il est a noter que ceux qui possedaient deja de bonnes connaissances en informatique adopterent tres tot le systeme et passerent beaucoup de temps a dialoguer par le truchement de fenetres de dialogue que l'on avait mises a leur disposition.

    J'aimerais remercier tous les auteurs qui ont consenti a rediger un article pour ce numero special et qui ont fait preuve de patience et dont l'expertise m'a ete d'un grand secours.  Je tiens egalement a remercier les treize personnes anonymes qui ont bien voulu prendre en charge la lecture et la mise au net des textes ainsi que Lori Collis-Jarvis dont l'aide precieuse nous a permis de mener a bien cette tache.  Je dois une dette de reconnaissance a Teresa Harrison, redactrice en chef de la EJC/REC dont l'aide sans faille et les sages conseils nous ont ete d'un precieux secours tout au long de ce projet. Elle a droit a toute ma reconnaissance.

Ouvrages de reference

    Doheny-Farina, S. (1996).  The wired neighborhood.  New haven:  Yale University Press.

    Putnam, R.D.  (1995).  Bowling alone:  America's declining social capital.  Journal of Democracy, 6 [1], 65-78.

    Scott, W.R.  (1998).  Organizations:  Rational, natural, and open systems.  (4th ed.)  Upper saddle River, NJ:  Prentice hall.

Joseph Schmitz

University of Tulsa


  Doug Schuler
  The Evergreen State College

Abstract. The author presents a two-by-two matrix that differentiates the activity of community networking from the institutionalized phenomenon of community networks, either of which may or may not be enabled through telecommunications technology. He further discusses how telecommunications enabled community networks address some important social problems
Activites interactives communautaires par opposition au reseaux communautaires: Un bref apercu de leurs correlations. L'auteur presente une matrice a 4 quadrants qui differencie les activites interactives communautaires des reseaux ommunautaires officiels qui ont ou n'ont pas beneficie de l'apport technique des telecommunications.  De plus, l'auteur explique comment les telecommunications ont permis aux reseaux communautaires de soulever certains problemes sociaux epineux.


Sorin Matei
University of Kentucky

Sandra Ball-Rokeach
University of Southern California

Mary E. Wilson
La Sierra University

Jennifer Gibbs
University of Southern California

Elizabeth Gutierrez Hoyt
University of Southern California

     Abstract. Metamorphosis: Transforming the Ties that Bind is an on-going research  project focusing on the social transformation of Los Angeles under the impact of new communication technology.  This paper outlines a research design specifically constructed to maintain the integrity of community residential areas so that community dynamics may be observed.  The project seeks to capture the communication infrastructure built in the interpersonal, traditional and community media, and Internet channels that contribute to or detract from belonging to urban spaces.  This approach affords a communication perspective on how cultural and social forms change in conjunction with technological change.

Metamorphose: Une methodologie de travail sur le terrain pour l'etude des techniques de la communication et des communautes.  Metamorphose:  La transformation de la structure dite << liens qui unissent>> fait l'objet d'un projet de recherche centre sur la transformation sociale de Los Angeles sous les effets conjugues des nouvelles techniques de la communication.  Dans cet article on esquisse les grandes lignes d'une methode de recherche elaboree de telle facon qu'elle respecte l'authenticite et l'identite des quartiers residentiels pour que l'on puisse observer les dynamiques communautaires.  Le projet a pour objet de presen ter l'infrastructure de la communication telle qu'elle est ancree dans les medias interpersonnels traditionnels et communautaires.  De plus on cherche a savoir de quelle facon les chaines Internet contribuent soit a la desaffectation du public pour les espaces urbains soit au contraire a son attachement pour ceux-ci.  Cette methode nous permet de mesurer les changements qui s'operent dans les milieux sociaux et culturels de concert avec le progres technique,


 Philip A. Thompsen
 West Chester University of Pennsylvania

Abstract. This article examines the Community-Wide Education and Information Service (CWEIS), an initiative of the Corporation for Public Broadcasting that provided grants to public broadcasting organizations for developing community networks (community-oriented on-line information and communication services). The initiative funded twelve such community networking projects from 1994 to 1997. This article describes how each of the CWEIS projects attempted to extend the public interest mission of public broadcasting to cyberspace. Five public interest goals of the initiative were identified: (1) enhancing diversity, (2) expanding access, (3) promoting community, (4) advancing education and (5) fostering the public sphere. Results indicated that while there were some notably successful projects, the overall performance of the CWEIS initiative was uneven. It is argued that the CWEIS projects that pursued a "free-net" model of providing publicly accessible communication services were most successful in advancing the public interest.

Le projet CWEIS: Les organes de diffusion publics tentent leur chance dans les reseaux communautaires.   Dans cet article on fait une etude de la CWEIS (un sevice de renseignements et d'education pour la collectivite), un projet de l'office de la radiodiffusion televison publique qui avanca des fonds a des Institutions publiques de diffusion en vue de developper des reseaux communautaires.  (Services de communication et de renseignements en ligne destines au public).  Ce projet permit de financer de tels reseaux de 1994 a 1997.  Dans cet article on decrit de quelle facon les projets CWEIS s'efforcerent d' interesser le grand public a la cyberespace.  On a releve de ces projets cinq objectifs:  (1) donner davantage de poids a la pluralite culturelle, (2) permettre un meilleur acces au reseau informatise, (3) promouvoir l'esprit de communaute, (4) faire progresser l'education des masses et (5) favoriser la sphere publique.  D'apres les resultats si certains projets ont connu un succes certain, dans l'ensemble les projets CWEIS ont eu de pietres resultats.  On estime que les projets qui avaient le mieux reussi a m ettre a la disposition du public des services de commmunication etaient ceux qui fournissent un modele <<free-net>>.


 Sally J. McMillan
 University of Tennessee

Abstract. This study explores a sample of 171 health-related Web sites that have potential for virtual community.  Qualitative analysis of the Web sites and information provided by the content creators led to identification of four types of Web sites.  Only 11 percent of the studied sites include the two-way communication and high levels of control that are identified in this study as key characteristics of the Virtual Community type of Web site.  The Web-site types identified as Packaged Content, Rich Content, and Virtual Transactions better characterize the remaining sites.  All four of these types have appropriate uses for health communication as well as other forms of computer-mediated communication.  Brief descriptions of representative sites are provided for each of the four types.  In addition, the author discusses potential for each of these types in facilitating the crossing of boundaries between mass and interpersonal communication and between public and private spheres.

Communaute virtuelle: Le passage d'un site w3 traitant de la sante a un autre site w3. Dans cette etude on explore un echantillon de 171 sites w3 qui traitent de la sante et qui pourraient se transformer en communautes virtuelles.  Les createurs de contenu nous offrent une analyse quantitative de sites w3 et nous fournissent des renseignements qui permettent d'identifier quatre types de sites w3.  Seul onze pour cent des sites etudies comportent une forme de communication dans les deux sens et des limitations importantes identifiables dans cette etude en tant que traits principaux du ty pe de communaute virtuelle sur le w3. Les types de sites w3 tels que <<Packaged Content, Rich Content et Virtual Transactions>> donnent une meilleure idee des sites restants. Ces quatre type peuvent servirent a etablir un dialogue sur des questions de sante ainsi que d'autres formes de communication informatisee.  On fournit de breves descriptions des sites representatifs pour chacun des quatre types.  De plus les auteurs analysent les possibilites que chacun de ces types a pour faciliter le dialogue entre la communication de masse et la communication impersonnelle et entre les spheres publiques et privees.  Une analyse recente de sites w3 traitant des questions de sante (McMillan, 1998) revele que plus de la moitie de ces sites pourraient faciliter la creation de communautes virtuelles.


Scott J. Patterson
San Francisco State University

Andrea L. Kavanaugh
Virginia Polytechnic Institute and State University

Abstract. This paper uses critical mass theory to explain how a community network might achieve sustainability.  Critical mass theory examines the processes by which interactive communications systems, e.g. Internet-based community networks, become sustainable. The present paper explores the characteristics, motivations, and preferences of "pre-critical mass" adopters by comparing a sample of 1505 individuals who joined the Blacksburg Electronic Village (BEV) community network in the first year of operation with a sample of 1344 individuals who joined in the second year (N=2553). Responses were measured on many variables thought to be of importance in describing how critical mass may be achieved: computer experience, knowledge of the innovation, media use, and a variety of demographic variables. The results of MANOVA analyses are consistent with those posited by criitical mass theory about pre-critical mass users of the community network. This research suggests that the presence of a large group of high-resource, motivated early adopters are sufficient for critical mass if they are supported by the designers of the communication initiative. The results are discussed in terms of the implications of critical mass theory for designers of community computer networks.

Mise en place d'un reseau communautaire durable: Une application de la theorie de la masse critique.  Dans cet article on a recours a la theorie de la masse critique pour expliquer comment un reseau communautaire pourrait obtenir des effets durables.  En se fondant sur la theorie de la masse critique, on examine le processus par leuqel les systemes de communication interactive, par exemple les reseaux communautaires sur Internet, peuvent se maintenir d'une facon durable.  Dans cet article nous analysons les caracteristiques, les motivations et les preferences des gens qui ont adopte le systeme avant que le point de la masse critique n'entre en ligne de compte, en confrontant un echantillon de 1505 individus qui sont devenus membres du reseau communautaire du partenariat << Blacksburg Electronic Village>> la premiere annee de sonexistence et un echantillon de 1344 individus qui y ont adhere l'annee suivante.  On s'est servi de nombreuses criteres susceptibles de fournir les indications necessaires pour determiner la masse critique afin dĂevaluer les reponses . Les resultats obtenus des analyses <<Ma nova>> confirment ceux des analyses de la theorie de la masse critiqueconcernant les usagers du reseau communautaire avant la prise en compte de la masse critique.  Cette etude demontre que la presence d'un grandnombre de beneficiaires du systeme du reseau communautaire possedant beaucoup de resources et tres motives suffit pour atteindre une masse critique pourvu que les concepteurs de ce systeme de communication facilitent la tache aux usagers.  On analyse les resultats pour en tirer les conclusions q ui pourraient etre utiles aux concepteurs de reseaux communautaires informatises.


Philip J. Auter
University of West Florida

 Abstract. A computer bulletin board service (BBS) operated by The Evansville Courier (a Scripps-Howard      newspaper) in 1994 was field-tested on a convenience sample of 1150 people with regular access to computers and modems in the small, mid-western city of Evansville, IN. The four-week field-test measured individuals' bulletin board usage, gathered their impressions of the service, and basic demographic information. Qualitative and descriptive quantitative results indicated that most people who owned computers with modems in 1994 were not yet computer and BBS "literate" enough to want access to these services. However, a narrow segment of the population ű in this study represented by the 1150 participants in the BBS field test ű were mostly middle to upper income, well educated, computer and BBS literate individuals who sought regular access to a BBS operated by a traditional newspaper. Implications derived from early BBS attempts and todayĂs web-based local communities are presented.

Satisfaction de l'usager que procurent les tableaux d'affichage communautaires parraines par les medias: Essai sur le terrain d'un premier service d'affichage.  A l'aide d'un echantillon de 1 150 habitants d'Evansville, ville situee dans le Mid-West, en Indiana, qui avaient acces d'une facon reguliere a des ordinateurs et a des modems, on a procede en 1994 a un essai sur le terrain d'un service d'affichage organise par le <<Evansville Courier (un quotidien du groupe Scripps- Howard).  Cet essai dura quatre semaines et permit de mesurer la frequence d'emploi  des tableaux d'affichage par les usagers, de recueillir leurs impressions et dĂobtenir des information s demographiques fondamentales. On a pu deduire de la description de la qualite et de la quantite des resultats que la plupart des gens qui possedaient un ordinateur et un  modem en 1994 avaient encore des connaissances trop limitees pour s'interesser a ces services.  Cependant une infime partie de cet  echantillon, constitue de 1 150 participants ayant subi ces essais, jouissant d'un revenu moyen ou eleve, ayant une bonne instruction, s'y connaissant en informatique et ayant une certaine habitude des services d'affichage se servaient d'une facon reguliere du service d'affichage organise par un quotidien traditionnel.  On presente les resultats qui decoulent de l'organisation des premiers servives d'affichage et de communautes locales situees sur le w3.


Susan McKay
The University of Queensland

E. Sean Rintel
University at Albany, State University of New York

Abstract. In online television forums hosted by Television Network Websites (TNWs), viewers are invited to interact with both those involved with the television network and/or other viewers/users. This paper is a preliminary investigation of the enormous range of new interactive spaces and practices. Current online television forums in US, UK and Australian TNWs are analyzed in terms of their interactivity and access. The forums are found to allow individuals increased and more immediate access to television products and personalities, the ability to determine their own news values, and the possibility of joining with others as transitory online communities rather than remaining an audience of individuals. While those who gain access and participate must agree to both rules and moderation, some users manage to subvert officially designated purposes or rules. Nevertheless, the provision of online television forums ultimately extends the traditional media sphere.

Organisation de forums sur la television en ligne:  Interactivite, acces et espace transactionnel.  Durant l'organisation d'un forum sur la television en ligne, animee par la TNWs (Reseaux de television sur site w3), on invita les telespectateurs a engager le dialogue avec les responsables du reseau televise ainsi qu'avec d'autres spectateurs ou usagers.  Dans cet article on fait une etude preliminaire de l'enorme portee des nouveaux espaces et pratiques interactifs.  On analyse des forums actuels sur la television en ligne organises sur les TNWs aux Etats Unis d'Amerique, en Grande Bretagne et en Australie au niveau de leur interactivite et des possibilites d'acces.  On s'apercoit que ces forums ont permis aux individus d'avoir un meilleur acces immediats aux produits presentes a la television et aux personnalites qui defilent sur le petit ecran, de leur donner la possibilite de juger d'eux-memes de la valeur des informations et de se joindre a d'autres individus en tant que communautes en ligne plutot qu'en tant que telespectateurs passifs. Ceux qui ont acces aux reseaux et y participent sont cense s se plier aux regles et aux convenances qui doivent gouverner les debats.  Malheureusement certains usagers trouvent moyens de deroger aux regles et de contrevenir aux objectifs convenus.  Quoi qu'il en soit la mise a la disposition du public de forums sur la television en ligne amplifie en fin de compte la sphere traditionnelle des medias.

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