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The Electronic Journal of Communication / La Revue Electronique de Communication

Volume 3 February 1993 No. 1



Debra Clarke, Trent University
Liss Jeffrey, McGill University


Volume 3 February 1993 No. 1


Readers are invited to consider this special issue an early 1990s sampler of Canadian research and commentary on women and media. "Sampler" is meant here in two senses: first, as a female production that illustrates a range of working techniques, or stitches; and secondly, as the process (called "sampling") by which musical artists borrow and weave bits of the compositions of other artists into new music. An old tradition, and a new tune: feminist low tech meets high tech in an electronic journal.

Several preliminary clarifications are in order. Although this sampler is designed to reveal diverse approaches, and diverse voices, no claim to completeness is made. Far from it. We sampled the work of scholars thinking practically, and also arranged to hear from thoughtful women practitioners engaged in various media roles (as presenters, as subjects, as critics) while they struggled to make sense of their experiences with media. Thus communications scholars such as McGill's Dr. Gertrude J. Robinson are represented, along with prominent media figures such as the Canadian Broadcasting Corporation's national affairs correspondent Wendy Mesley, and Liberal Member of Parliament Sheila Copps. Each of these selections was prepared by its author(s) with a specific audience in mind, and appears in this collection detached from that context. This explains why little direct discussion of the terms of debate will be found here. It also explains why these articles do not speak directly one to another; instead, each author reflects on certain questions surrounding "women and media" within an already ongoing conversation.

However formulated, there is one question common to all contributors: how best to comprehend the continuities and discontinuities in the relationships Canadian women have with mass media. It is apparent that there have been changes in these relationships over the past twenty years: there are more women at work in media, and these women occupy a greater variety of roles. These changes run parallel to the emergence of the second wave of the women's movement. But how significant are these changes, and what has fundamentally changed? Top decision-making positions continue to elude women, as do technical positions, and media productions that unapologetically reflect women's experiences (like the U.S. sitcom "Murphy Brown" or Anne Wheeler's film "Bye Bye Blues") remain rare. The sceptics among us look at the slow pace of change for women in all areas of public life, and argue "plus ca change, plus ca reste la meme chose." Those of more optimistic outlook believe that the changes have indeed been profound, and necessitate a fresh and sustained analysis. The one conclusion common to all is that further research is required.

The sampler moves by degrees from greater emphasis on theory to practice, and is divided into four sections. Section One, "Perspectives on Women and Media," includes three essays by Canadian communications researchers. In an article originally prepared for the Royal Commission on Electoral Reform, Dr. Gertrude J. Robinson and Armande Saint-Jean, with Christine Rioux, discuss media narratives and political life in "Women Politicians and Their Media Coverage: A Generational Analysis." The authors identify the key characteristics of media descriptions of women who hold political office, and demonstrate how these narratives have changed by means of a historical examination of media coverage and interviews with distinctive cohorts or generations of politicians and journalists. This valuable document offers perspectives on the past, present and future; suggested recommendations; as well as an extensive bibliography. It is reproduced with the permission of the Minister of Supply and Services Canada 1992.

Liss Jeffrey addresses the theme of media, gender and power in "Women and the Media in Canada: A Question of Cultural Authority." This is a revision of a paper presented at the 1990 conference "Women and Power: Canadian and German Experiences." The essay begins by summarizing recent writings on the status of women's participation in the mass media in Canada in terms of portrayal, participation in employment, and engagement in activist lobbying. It is observed that there is a lack of empirical research and many questions remain unanswered. Jeffrey argues that relations of media, power and gender can be understood as a form of cultural authority, and calls for further Canadian research.

Dr. Ellen Balka of Memorial University in Newfoundland extends her research into new technology with "Women's Access to On-Line Discussions about Feminism." This paper was presented at the 1992 Union for Democratic Communications conference. Balka points out that the use of computer networks has become increasingly popular in the last decade and research concerned with both women and technological change and the social implications of computer networking has proliferated, yet the use of computer networks by women, specifically in the context of feminism, has seldom been studied. In previous work, Balka examined the use of computer networks by individual women and women's groups who were using this technology to either talk about feminism or facilitate feminist organizing (Balka, 1992). This paper is organized around the theme of access, and presents results from the earlier study of four computer networks that varied in structure. Balka concludes that the success of appropriating computer networks for feminist organizing in the future will reflect the extent to which women's access to computer networks is addressed by future users.

Section Two, "Dissertation Research Reports," features Dr. Sharon Stone's final chapter from her 1992 sociology thesis "Feminists and the Toronto Press: A Study of Their Relations in 1988" in which she addresses the implications of her analysis of Toronto newspaper coverage of feminist issues. University of Florida doctoral candidate Deborah Phillips provides a preliminary comparison of current U.S. and Canadian prime-time dramatic television series, with intriguing comments on gender differences and national characteristics.

Section Three, "Voices from Women in Media," begins with a transcript of the panel discussion "Wielding Political Clout," the first of six in a 1991 series "Women In and Behind the Media" organized by the McLuhan Program at the University of Toronto. Speakers include politician Sheila Copps, CBC's Wendy Mesley, prominent feminist Maureen O'Neil, and moderator Sylvia Stead, assistant national editor of _The Globe and Mail_. The "Voices" section also includes reports from activist media critics, represented by a brief summary of undertakings by the national women's action and lobby group MediaWatch/Evaluation-Medias, prepared by freelance broadcaster Mary Ambrose, followed by Annette Ruitenbeek's personal reflections on the second national "Women in the Media" conference sponsored by the Canadian Association of Journalists and held last year in Vancouver.

A provisional bibliography of "Sources and Resources" in the general area of "Women and Media," prepared by Debra Clarke, comprises Section Four and concludes the special issue.

The editors express their gratitude to all contributors for permission to use their work, and thank EJC editors Jim Winter and Claude Martin for their patience. Special thanks to Peter Balogh of Trent University for his assistance with French translation, and to Marisa Haensel of Trent University for her transcription of the panel discussion tapes.

Liss Jeffrey, Co-Editor


Nous invitons nos lectrices et nos lecteurs a considerer ce numero special comme un echantillon de la recherche et des commentaires sur le rapport entre les femmes et les medias au Canada du debut des annees 1990. "Echantillon" s'emploie ici dans deux sens. Au premier abord c'est une production feminine, une marque, qui illustre l'eventail de techniques d'ouvrage ou, de points. Deuxiemement, c'est la technique d'echantillonnage par laquelle des musiciens empruntent aux autres artistes de petits passages existantes et les rassemblent pour creer une nouvelle musique. Une tradition ancienne, une nouvelle melodie: la basse- technologie feministe rencontre la haute-technologie dans une revue electronique.

Quelques clarifications preliminaires sont necessaires. Bien que cet echantillon a pour but de reveler des approches divers ainsi que des voix diverses, on ne pretend pas avoir epuise les sources. Loin de la. Nous avons donc echantillonne le travail des specialistes qui se penchent sur la pratique, et nous avons ecoute des praticiennes pensives engagees dans une variete de roles dans les medias (comme presentatrices, comme sujets, comme critiques) et qui s'efforcent de dechiffrer leurs experiences avec les medias. Ainsi sont representees ici des specialistes telle Gertrude J. Robinson de McGill, et de grandes figures publiques telles la correspondante des affaires nationales pour la Societe Radio-Canada (reseau anglais), Wendy Mesley, et la representante liberale au parlement Sheila Copps. Chaque auteure a adresse sa these a un public specifique. Ainsi les essais reunis dans ce numero sont detaches de leurs contextes originaux. C'est la raison pour laquelle on trouvera ici peu de discussion directe sur les termes du debat. C'est aussi pourquoi ces articles ne se communiquent pas directement. Pourtant chacun represente une reflexion sur certaines questions vis-a-vis du rapport entre les femmes et les medias a l'interieur d'une conversation deja amorcee.

Toutefois, une preoccupation s'avere commune a chacune de nos contributrices, a savoir celle de trouver la meilleure methode de comprehension des continuites et discontinuites dans les rapports des femmes canadiennes avec les medias. On voit clairement que ces rapports ont subi des changements pendant les dernieres vingt annees: un plus grand nombre de femmes oeuvrent dans les medias et ces femmes y jouent une plus grande variete de roles. Ces changements sont paralleles a l'emergence de la seconde vague du mouvement feminin. Pourtant, dans quelle mesure ces changements sont-ils significatifs, et qu'est-ce qui a change fondamentalement? Les postes de cadre superieur continue d'M-Htre hors de la portee des femmes, comme le sont egalement les postes techniques, tandis que les productions mediatiques qui refletent des experiences feminines sans s'excuser (comme la comedie de situation americaine "Murphy Brown" ou le film de Anne Wheeler, "Bye Bye Blues") sont toujours rares. Les sceptiques parmi nous observent les progres lents que font les femmes dans tous les secteurs de la vie publique et affirment que "plus ca change, plus c'est la meme chose." Celles qui prennent une optique plus optimiste croient que les changements sont en fait tres profonds et exigent une analyse fraiche et soutenue. L'unique conclusion commune a toutes, c'est que de plus amples recherches sont necessaires.

Cet echantillon procede par degres, d'un accent sur la theorie a un accent plus important sur la pratique, et se divise en quatre parties. La premiere partie, "Perspectives sur les femmes et les medias" comprend trois essais ecrits par des specialistes canadiennes de la communication. Dans l'article qu'elles avaient prepare originalement pour la Commission royale sur la reforme electorale, Gertrude J. Robinson et Armande Saint-Jean, ainsi que Christine Rioux, discutent les recits mediatiques et la vie politique dans "Politiciennes et leur couverture dans les medias: Une Analyse generationnelle". Elles identifient les caracteristiques clefs des descriptions dans les medias des femmes qui sont en fonction officielle. Au moyen d'un examen historique du reportage et d'interviews avec des cohortes distinctives ou generations de politiciens et journalistes, elles decrivent le processus du changement de ces recits. Ce document de grande valeur offre des perspectives sur le passe, le present et l'avenir. Il contient des recommandations ainsi qu'une bibliographie annotee. Nous l'avons reproduit ici avec la permission du Ministere de l'approvisionnement et des services Canada 1992.

Liss Jeffrey se penche sur le theme des medias, du sexe et du pouvoir dans "Les Femmes et les medias au Canada: Une Question d'autorite culturelle". Cet article constitue la revision d'une communication donnee a la conference intitulee "Les Femmes et le pouvoir: Experiences canadiennes et allemandes", tenue en 1990. Le debut de l'essai donne un bilan des ecrits recents sur la situation de la participation feminine dans les medias au Canada au niveau de leur representation, leur embauchage par les corporations mediatiques et leur engagement dans les groupes de pression activistes. Elle constate qu'il existe un manque de recherche empirique et qu'il reste beaucoup de questions a explorer. Jeffrey soutient que le rapport entre les medias, le pouvoir et le sexe peut etre concu en tant que forme d'autorite culturelle, et elle demande plus de recherche canadienne sur le sujet.

Ellen Balka de l'Universite Memoriale en Terre- Neuve agrandit le champ de sa recherche pour traiter le sujet de la nouvelle technologie dans "L'Acces feminin aux discussion en direct sur le feminisme". Elle a deja donne cette communication a la conference de l'Union pour la communication democratique 1992. Balka note que l'usage de reseaux electroniques est devenu de plus en plus populaire pendant la derniere decennie et que la recherche sur les femmes et les transformations technologiques et les implications sociales de la creation de reseaux a prolifere. Cependant on a peu etudie l'usage de reseaux par les femmes, surtout dans le contexte du feminisme. Dans son travail precedant, Balka a examine l'emploi de reseaux par des femmes qui, individuellement ou en groupes, se servaient de cette technologie pour discuter du feminisme ou pour faciliter l'organisation feministe (Balka, 1992). Cet essai est agence sur le theme de l'acces, et presente les resultats de son etude precedente de quatre reseaux electroniques qui se differaient en matiere de structure. Balka conclut que le succes de l'appropriation des reseaux electroniques pour l'organisation feministe a l'avenir dependra de la capacite des usagers futurs de s'adresser a l'acces feminin aux reseaux.

La deuxieme partie, "Rapports sur la recherche doctorale", comprend le dernier chapitre de la these doctorale en sociologie de Sharon Stone, redigee en 1992 et intitulee "Les Feministes et la presse torontoise: Une Etude de leurs relations en 1988." Dans ce chapitre Stone se penche sur les implications relevees par son analyse de la couverture dans la presse torontoise de questions feministes. La candidate doctorale Deborah Phillips de l'Universite de Floride offre une comparaison preliminaire de certaines emissions de television populaires qui passent a la television actuellement aux Etats-Unis et au Canada. L'auteure fait des commentaires interessants sur les differences du sexe et des caracteristiques nationales.

Au debut de la troisieme partie, "Voix de femmes dans les medias" nous avons reproduit la transcription de la reunion-debat "Exercer son pouvoir politique". C'etait la premiere reunion d'une serie de six discussions intitulee "Les Femmes dans et derriere les medias", organisee en 1991 par le Programme McLuhan a l'Universite de Toronto. Les presentatrices incluent la politicienne Sheila Copps, Wendy Mesley de Radio- Canada, l'importante feministe Maureen O'Neil ainsi que la moderatrice Sylvia Stead, redactrice nationale de _The Globe and Mail_. La partie "Voix" comprend aussi des rapports de critiques activistes des medias representes ici par un court bilan des actions du groupe national de pression pour la cause des femmes MediaWatch/Evaluation-Medias, prepare par la journaliste independante Mary Ambrose. D'ailleurs Annette Ruitenbeek offre ses reflexions personnelles sur la deuxieme conference nationale de "Les Femmes dans les medias", une conference presentee par l'Association canadienne des journalistes, tenue l'annee derniere a Vancouver.

Une bibliographie provisoire de publications utiles et d'autres documents et donnees, preparee par Debra Clarke, termine la quatrieme partie et complete ce numero special.

Les redactrices voudraient exprimer leur gratitude a toutes les contributrices pour la permission de reproduire leurs etudes et elles remercient les editeurs du EJC Jim Winter et Claude Martin de leur patience. Nous tenons particulierement a remercier Peter Balogh de l'Universite Trent pour son aide avec la traduction francaise, ainsi que Marisa Haensel de l'Universite Trent pour la dactylographie des discussions sur audio-cassette.

Liss Jeffrey, Co-redactrice

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